谁是人——也谈“人”或“人类”的界定与误区

2017-01-12 04:57 来源:光明网-《光明日报》 我有话说

  “最古老的石器不是‘人’造的”“尼安德特人是否与人类杂交过”,这是近来某些媒体对人类学领域研究相关成果的报道。尼安德特人不是人?那谁是人?“人”或“人类”的概念究竟是什么?这些看似奇怪的问题,在学术研究和科普传播中却最需要较真儿。

  作者:高星(中国科学院古脊椎动物与古人类研究所研究员)

  人类的演化历程:从700万年前开始说起

  尼安德特人到底是不是人?谁是人?“人”或“人类”的概念究竟是什么?

  要回答或澄清这样的问题,有几点必须明确。首先,人或者人类的概念在学术界是清楚的,即人类是灵长类动物中能直立行走的一个类群。

  其次,人类经历了漫长的演化过程,这一过程被人类学家划分成几个阶段:约700万年前出现撒海尔人,约600万年前出现原初人,约580万年前出现地猿,约420万年前出现南方古猿,约250万年前出现能人,约180万年前演化出直立人,约20万年前出现智人。

  再次,人或人类的概念是有层级的。在生物分类中,人属于动物界—脊索动物门—哺乳动物刚—灵长目—人科—人属—人种。这样的分类体系蕴含着人类这个物种从古到今的演化信息。从这个分类来看,人科既包括大猩猩和黑猩猩,也包括人类大家庭的早期成员——撒海尔人、原初人、地猿和南方古猿,以及其后的所有晚期成员。人属则从能人开始,能人是最早的人属成员,其后演化成直立人。人种的出现是距今20万年以内的事情。以前人类学家把这一期间出现的人类分成早期智人和晚期智人,后者约5万年前出现,也被称为现代人,属于真正的人种。但新的研究认为早期现代人大约在20万年前就已出现在非洲,在距今10万年-6万年间向欧亚大陆扩散。目前围绕现代人起源问题,存在“出自非洲说”“多地区演化说”和“同化说”等理论流派。

谁是人——也谈“人”或“人类”的界定与误区

  综上所述,我们目前讨论的“人”或“人类”是一个通俗的称谓,是人类大家庭的总称,起点是直立行走,因此涵盖了撒海尔人以来的所有成员。

  目前人类学界所讨论的“人”的起源涵盖了两大科学问题:人类起源和现代人起源。人类起源,即直立行走能力出现的时间节点,实际上是指人类与其灵长类近亲黑猩猩的分异过程。而现代人起源,特指人种的起源,也就是我们直系祖先的来源。这是两个事件、两个概念,经常会被混淆,是导致科学传播的混乱与错误的重要原因之一。

谁是人——也谈“人”或“人类”的界定与误区

  当然,新的材料发现和新的研究进展也会不断改写人类演化的历史,也会导致一些术语的改变。比如“南方古猿”,当初发现于南非汤恩地区,在很长时间里被认为是一种古猿的化石,并因此得名。虽然其后科学家们发现南方古猿属于早期人类,但名字已经确立,按照生物命名法则不能更改,只能以“猿”为名沿用至今。“直立人”也是这样,其因爪哇人和北京猿人的发现而得名,当初人类学家以为他们是最早能直立行走的人类,但后来知道在此之前的南方古猿和能人就能直立行走了,但“直立人”的学名已经生成了,只能继续叫下去。

  这些术语都有特定的含义,反映着学科发展和认识不断深化的过程,但确实可能在科学传播和普及时,给受众带来一些困扰。不过在搞清人类演化过程和对不同阶段人类所使用的专业术语后,前面引文中提到的“最古老的石器是不是‘人’造的”、“尼安德特人是否与人类杂交”等说法造成的困惑就能迎刃而解了。

  辨析一:制造最古老石器的是不是“人”

  我们首先来说说“最古老的石器是不是‘人’造的”。

  2015年5月21日,《自然》杂志报道了在肯尼亚西土卡纳附近的一处遗址发现的一批石制品,年代为距今330万年。这是目前发现的年代最早的石制品,它们具有十分原始的特征,兼具打击与摔砸的技术特点。但是这些石制品与猩猩类敲砸出来的石块、石片已有明显的差别。

谁是人——也谈“人”或“人类”的界定与误区

  这一发现引起学术界和媒体的高度关注。原因之一是它将人类工具制造的最早记录从原先的260万年前(发现于埃塞俄比亚的Gona遗址)提早了70多万年,原因之二是它打破了人类只有到了能人阶段才会制作工具的认知(能人的名字就是因其能制作工具而获得的)——因为330万年前生存的人类是南方古猿,能人还未演化出来!

  在某些媒体的报道中,这一发现变成了“最早的石器不是‘人’制造的”。其实,发表这一发现时,科学家论文中用的英文是术语Homo,即“人属”,意指最早的石器不是人属制作的,而是南方古猿的作品。但我们前面知道南方古猿也是人类大家庭的一员,因此这类报道将“人属”写成“人”,偷换了概念,给读者造成了困扰。

  辨析二:尼安德特人是不是“人”

  我们再来说说尼安德特人是不是具有“人类”身份。

  尼安德特人是存活在20万年前至3万年前的特殊人群,主要生活在西亚和欧洲,在西伯利亚也有发现,在中国的少量古人类化石上也能看到一些属于他们的性状。

  近年来,人类学家在野外考察中有了化石新发现,对尼安德特人的了解愈加深入。我们发现,尼安德特人具有增大的大脑(平均脑量甚至比现代人还大)和健壮的身躯,能制作精美的莫斯特石器,留下人类最早的墓葬和雕塑。

  在人类演化史上,尼安德特人属于早期智人。主流学术界曾经认为他们完全灭绝了,被从非洲迁徙出来的早期现代人替代。但近几年的古DNA分析发现,尼安德特人并没有真正灭绝,而是与早期现代人发生过基因交流,今天人类的身上都或多或少有他们的基因。

  但尼安德特人也是“人”,将其排除人类大家庭之外是有悖科学常识的。他们与我们具有很近的血缘关系,在人类演化史上占据着重要地位。

  作者辣评

  新闻报道中对人、人类界定问题的谬误,虽然不会影响学术界的相关研究和认识,但在普通受众中却会产生误导和混乱,需要澄清并予以纠正。在知识与文化成为国家与民族软实力体现和社会发展水平标尺的当代社会,科学传播的作用不可小觑。若所传递的信息是错误的,其影响也不可低估。试想,如果这样的信息被用到博物馆说明上,或被印到教科书或科普著作中,会产生怎样的效果!所以,科研工作者和科普传播者,一方面要全面准确掌握学科动态和学术知识,另一方面要树立严谨求实的作风和对社会、对职业高度负责的精神,不马虎、不浮躁、不故弄玄虚。

  (制图:周艺珣)

  《光明日报》( 2017年01月12日 13版)

[责任编辑:白丽克孜·帕哈丁]

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